公函总论

在《新约圣经》书目中, 除保禄的十四封书信外, 另有七封书信:即《雅各伯书》、《伯多禄前后书》、《若望一、二、三书》和《犹达书》。这七封书信, 也许为了容易同圣保禄的书信分别起见, 自古以来, 就称为「公函」。这七封书信所以称为「公函」, 大概是因为此七函是写给全教会的, 不像保禄那样限定了围, 或写给某一教会, 或写给某一私人。不过, 这一名词对《若望二书》和《叁书》不甚恰当, 因为这两封书信, 一是写给某一教会的, 一是写给私人的;可是如果我们将这两封短信视作《若望一书》的附录, 则此种难题自可迎刃而解。

这七封「公函」, 在《新约》文学上自成一体, 都含有训导的浓厚意味;除有几点涉及教义外, 其余经文几乎全属有关伦理道理:例如应怎样照信德生活, 怎样避恶行善等事。再从历史观点来看, 这七封信也有极大的价值, 因为由其内容可以窥见宗徒时代信友生活的状况, 当时发生了什么异端邪说, 宗徒们又怎样以他们锐敏的眼光作及时的遏止, 以保全基督教义的纯洁完整。